NBA: Optakt til Western Conference

Vi er tæt på sæsonens første tip-off i verdens stærkeste basketball-liga, NBA, og derfor skal der naturligvis falde bud på hvordan det kommer til at gå i både Eastern- og Western Conference. 

Western Conference er den stærkeste af de to conferencer, og spillet om pladserne i playoffs er benhårdt. I vest finder vi ligaens bedste hold, Golden State Warriors, som sammen med sidste års vinder af vest, Houston Rockets, er lidt bedre end de resterende. Efter de to hold finder vi så en hel masse stærke jævnbyrdige hold med forskellige kvaliteter, som gør spillet om playoff-pladserne spændende helt frem til sidste spilledag i den regulære sæson.

Her kommer mit bud på slutstillingen i Western Conference. 

Af Anders Bruun

1. Golden State Warriors

Ind: DeMarcus Cousins(NOP), Danuel House(PHX), Jonas Jerebko(UTA), Damino Lee(ATL), Alfonzo McKinnie(TOR), Jacob Evans(Rookie)

Ud: Chris Boucher (TOR), JaVale McGee (LAL), Zaza Pachulia (DET), David West, Nick Young.

No introduction needed. Warriors er historisk store favoritter til at genvinde mesterskabet, og de er naturligvis favoritter til at vinde Western Conference.

Når deres seneste tilføjelse, DeMarcus Cousins, bliver sin skade kvit vil de starte 5 spillere, der alle var valgt til All Star-kampen sidste år, som Cousins måtte melde afbud til grundet sin skade.

De behøver ikke at spille sig ud i den regulære sæson, hvilket de heller ikke kommer til for at slutte på en af de øverste pladser i conferencen. Sidste år blev de nummer to i den regulære sæson efter Houston Rockets, og de balancerede på kanten af knock-out i serien mod netop Rockets, der først fandt sin afgørelse i 2.halvleg af kamp 7 i Houston.

De vil helt sikkert gerne undgå at skulle spille en potentiel kamp 7 på udebane i denne sæsons playoff, men spørgsmålet er om de kan bevare motivationen gennem den regulære sæson?

Warriors vil helt sikkert ikke spille for fuld skrald gennem hele den regulære sæson, men de vil formentlig være store favoritter i stort set alle kampe. Hold derfor øje med især udekampe sæsonen igennem, hvor motivationen helt givet ikke vil være den samme som hjemme i Oracle Arena, og de derfor vil smide nogle kampe.

Forventet sæson: 62-20 

Playoff chancer: 100%

2. Houston Rockets

Ind: Carmelo Anthony (OKC), Bruno Caboclo (SAC), Michael Carter-Williams (CHA), Marquese Chriss (PHX), Gary Clark (R), Vincent Edwards (R), James Ennis (DET), Isaiah Hartenstein (R), Brandon Knight (PHX).

Ud: Ryan Anderson (PHX), Trevor Ariza (PHX), Tarik Black, Markel Brown, R.J. Hunter (ATL), Aaron Jackson, Joe Johnson, Luc Mbah a Moute (LAC), Chinanu Onuaku (POR).

Rockets var i lang tid det bedste hold i sidste sæson, og var de ikke gået helt kold fra 3’eren i kamp 7 mod Warriors, hvor de missede 27 3´ere i streg, havde de sandsynligvis vundet mesterskabet og fortsat reddet på en bølge af momentum.

Sådan blev det dog ikke, og sidste sæsons MVP, James Harden, har nu fået en ny legekammerat ved siden af Chris Paul, nemlig Carmelo Anthony. Men hvor meget er der tilbage i tanken hos Melo? Det så ikke ud af meget i sidste sæson hos OKC, men her lignede han i den grad også en spiller, der ikke passede ind ved siden af Westbrook og George. Han er dog ikke den samme spiller længere, så spørgsmålet er, om han kan tilpasse sit spil og blive et værdifuldt aktiv for Rockets. Det er ikke umuligt, og det skal ikke undervurderes, at han nu er på gulvet med en af sine bedste venner, Chris Paul.

De har dog mistet nogle væsentlige rollespillere, hvor især Trevor Ariza kan blive et dyrt tab. De formåede dog at holde fat i deres vigtige center, Clint Capela, og Rockets ligner igen i år førsteudfordreren til Warriors.

Eksperimentet med Carmelo Anthony skal dog gå over alt forventning, hvis de skal blive lige så farlige for Golden State, som tilfældet var det sidste år.

Forventet sæson: 56-26 

Playoff chancer: 100%

3. Utah Jazz

Ind: Grayson Allen (R), Tyler Cavanaugh (ATL), Naz Mitrou-Long.

Ud: Jonas Jerebko (GSW), Erik McCree, David Stockton.

Jazz var en af de større åbenbaringer i sidste sæson, da de på trods af tabet af deres store stjerne, Gordon Hayward, sluttede på 5. pladsen i Western Conference og slog Thunder ud i første runde af playoffs. Dette hang i høj grad sammen med deres fremragede rookie, Donovan Mitchell, der tog ligaen med storm og i lang tid var nævnt som contender til Rookie of the Year.

Mitchell er nu et kendt ansigt i ligaen, og alle hold der møder Jazz er ikke i tvivl om hvilke kvaliteter den unge knægt fra Louisville besidder. Mitchell er dog ”the real deal”, og han er klar til opgaven sammen med resten af Utah Jazz. De er et homogent hold med et rigtig godt forsvar, som kan lukke alle hold ned en given aften. De tillod færrest point af alle i ligaen i sidste sæson, så Jazz går en flot sæson i møde, hvis profiler som Mitchell og Gobert holder sig skadesfrie.

Forventet sæson: 51-31 

Playoff chancer: 95%

4. Oklahoma City Thunder

Ind: Deonte Burton (R), Tyler Davis (R), Hamidou Diallo (R), Timothe Luwawu (PHI), Abdel Nader (BOS), Nerlens Noel (DAL), Dennis Schröder (ATL).

Ud: Carmelo Anthony (HOU), Corey Brewer, Nick Collison, P.J. Dozier (BOS), Daniel Hamilton (ATL), Josh Huestis, Dakari Johnson, Kyle Singler.

Thunder skuffede fælt i sidste sæsons slutspil, da de allerede røg ud I første runde til Utah Jazz. De har dog haft en god off-season i Oklahoma, da de formåede at re-signe Paul George, hvilket mange troede var umuligt, da Oklahoma er et relativt lille marked i NBA.

Ydermere har de hentet tyske Dennis Schröder i Atlanta, som kan være den brik som Carmelo Anthony ikke formåede, eller havde lyst til at være, i sidste sæson. Han kan komme fra bænken og holde holdet kørende, når Westbrook skal have sine pauser.

Thunder har på papiret et stærkere hold end Utah Jazz, men de skal finde harmonien på holdet, hvis det skal udmønte sig i mange sejre. Finder de den, kan de blive rigtigt farlige for alle.

Forventet sæson: 49-33 

Playoff chancer: 90%

5. Los Angeles Lakers

Ind: Michael Beasley (NYK), Joel Berry II (R), Isaac Bonga (R), LeBron James (CLE), JaVale McGee (GSW), Svi Mykhailiuk (R), Rajon Rondo (NOP), Lance Stephenson (IND), Moritz Wagner (R).

Ud: Thomas Bryant (WAS), Luol Deng (MIN), Tyler Ennis, Channing Frye (CLE), Andre Ingram, Brook Lopez(MIL), Gary Payton II (POR), Julius Randle (NOP), Isaiah Thomas (DEN).

Er Showtime Lakers tilbage?! Magic Johnson er begyndt at sætte sit aftryk på Lakers og hentede denne sommer King James til The Big Orange. Forventningen var, at en anden superstjerne ville linke op med LeBron i LA, men først re-signede Paul George med OKC, og siden blev Kahwi Leonard sendt til Toronto Raptors.

Magic spillede sin hånd passivt, og det ser ud til, at han vil vente en sæson, før han vil kaste sig ud i kampen om at hente endnu en superstjerne til byen og dermed for alvor melde sig ind i kampen om mesterskabet.

Et hvert hold med LeBron James på holdet vil dog være med i snakken om slutspilspladser, og LeBrons medspillere er da heller ikke helt til rotterne. Foruden LeBron har de tilføjet rutinerede kræfter som Rajon Rondo, Lance Stephenson og JaVale McGee, som alle har prøvet en del i NBA, og Lakers kan blive farlige, hvis de kan få det til at fungere med deres spændende unge spillere som Kyle Kuzma, Lonzo Ball(2nd overall pick 2017) og Brandon Ingram(2nd overall pick 2016).

Der er dog altid meget ”larm” i Los Angeles, og der er derfor mange ubekendte i ligningen omkring LA Lakers, men nu har de verdens bedste basketball spiller, og hvis LeBron James kommer i nærheden af sidste års niveau i slutspillet, så kommer ”Purple & Gold” til at spille en rolle i dette års slutspil. De kan dog godt løbe ind i startproblemer og komme på nogle prøvelser i løbet af den regulære sæson, da de er en helt ny gruppe, der netop er blevet samlet.

Forventet sæson: 48-34 

Playoff chancer: 85%

6. Denver Nuggets

Ind: DeVaughn Akoon-Purcell (R), Michael Porter Jr. (R), Emanuel Terry (R), Isaiah Thomas (LAL), Jarred Vanderbilt (R), Thomas Welsh (R).

Ud: Darrell Arthur (PHX), Wilson Chandler (PHI), Kenneth Faried (BKN), Devin Harris (DAL), Richard Jefferson.

Der bliver ikke snakket så forfærdeligt meget om Nuggets, men de er faktisk ved at skabe et rigtig godt hold i Denver.

De har en af de mest interessante og eksplosive backcourts i ligaen med Gary Harris, Will Barton og Jamal Murray, og samtidig har de en af de mest lovende store spillere i ligaen i serbiske Nikola Jokic. Denver er helt sikkert et hold for fremtiden, men jeg tror de klarer sig i playoffs allerede i år, selvom Western Conference er rigtig stærk, og der er hård kamp om pladserne. De var én sejr fra at komme med sidste år, men i år tror jeg, de er sikret før sidste spillerunde.

Forventet sæson: 47-35 

Playoff chancer: 75%

7. San Antonio Spurs

Ind: Marco Belinelli (PHI), Dante Cunningham (BKN), DeMar DeRozan (TOR), Chimezie Metu (R), Jakob Pöltl(TOR), Quincy Pondexter, Lonnie Walker (R)

Ud: Kyle Anderson (MEM), Matt Costello, Manu Ginóbili, Danny Green (TOR), Joffrey Lauvergne, Kawhi Leonard (TOR), Tony Parker (CHA), Brandon Paul.

Der har været unormalt meget larm i San Antonio denne sommer, eller faktisk det seneste år pga. misæren med Kahwi Leonard. Leonard er nu skippet afsted til Toronto, og Spurs har fået DeMar DeRozan den anden vej.

Udover det er de sidste fra deres legendariske trio nu helt væk, da Manu Ginobili stoppede karrieren denne off-season, og Tony Parker skiftede til Charlotte Hornets.

Så Spurs skal for alvor starte en ny æra, men de har dog fortsat ligaens bedste træner i Gregg Popovich, så mon ikke han skabe et playoff-hold med spillere som LaMarcus Aldridge, DeMar DeRozan, Pau Gasol, Belinelli osv.

Forventet sæson: 45-37 

Playoff chancer: 65%

8. Minnesota Timbervolwes

Ind: Keita Bates-Diop (R), Luol Deng (LAL), James Nunnally, Josh Okogie (R), Jared Terrell (R), Anthony Tolliver (DET), C.J. Williams (LAC).

Ud: Cole Aldrich, Nemanja Bjelica (SAC), Aaron Brooks, Anthony Brown (PHI), Jamal Crawford, Marcus Georges-Hunt, Amile Jefferson (ORL).

Der er som altid lidt kaos i Minnesota, fristes man til at sige. En af holdets store stjerner, Jimmy Butler, har fået nok af den manglende vindermentalitet og har anmodet om et skifte. Det er naturligvis et hårdt slag for Timbervolwes, men det kan omvendt være med til at løfte harmonien i truppen til det bedre.

Holdets unge stjerne Karl-Anthony Towns må nu tage noget mere ansvar og vise han er værd den max kontrakt, som han har sat sin underskrift på.

Butler-sagen er lidt en ubekendt i sagen om Minnesota, men de er alligevel mit bud på den sidste playoff-plads i Western Conference.

Forventet sæson: 44-38 

Playoff chancer: 55%

9. Portland Trailblazers

Ind: Seth Curry (DAL), Cameron Oliver (R), Chinanu Onuaku (HOU), Gary Payton II (LAL), Anfernee Simons(R), Nik Stauskas (BKN), Gary Trent Jr. (R).

Ud: Pat Connaughton (MIL), Ed Davis (BKN), Shabazz Napier (BKN), Georgios Papagiannis, C.J. Wilcox(IND).

Portland sluttede som 3’er sidste år i en utroligt tæt Western Conference, og den position tror jeg ikke på de kan forsvare i år. De skal kæmpe hårdt hele året for at komme i playoffs, og meget er i hænderne på deres to guard stjerner, CJ McCollum og Damian Lillard, samt deres ”big man”, Jusuf Nurkic.

Denne gruppe skal levere i år hvis de ikke skal bryde det op for at prøve noget andet. En playoff præstation som de leverede sidste år, er ikke tilstrækkeligt med det potentiale der er i holdet.

De vil være med i kampen indtil sidste spillerunde, men jeg tror Blazers trækker det korteste strå i år.

Forventet sæson: 43-39 

Playoff chancer: 50%

10. New Orleans Pelicans

Ind: Trevon Bluiett (R), Darius Morris, Jahlil Okafor (BKN), Elfrid Payton (PHX), Julius Randle (LAL), Troy Williams (NYK).

Ud: Charles Cooke, DeMarcus Cousins (GSW), Jordan Crawford, DeAndre Liggins, Rajon Rondo (LAL).

Pelicans mistede det ene af deres to tårne i free agency, nemlig DeMarcus Cousins der tog til Golden State. Cousins var dog skadet, og det er ikke givet, at han kommer tilbage på hans velkendte niveau, men det er dog stadig en stor mangel ift. sidste år. De har dog fået en fornuftig erstatning i Julius Randle fra Lakers, hvor han var den mest scorende spiller i sidste sæson.

De har fortsat Anthony Davis, og ”The Unibrow” har bevæget sig op blandt de allerstørste stjerner i NBA, så med ham på holdet vil de blande sig i spillet om playoff, men jeg er ikke sikker på de klarer den.

Forventet sæson: 43-39 

Playoff chancer: 50%

11. Los Angeles Clippers

Ind: Ángel Delgado (R), Shai Gilgeous-Alexander (R), Marcin Gortat (WAS), Luc Mbah a Moute (HOU), Johnathan Motley (DAL), Jerome Robinson (R), Mike Scott (WAS).

Ud: Sam Dekker (CLE), DeAndre Jordan (DAL), Austin Rivers (WAS), C.J. Williams (MIN).

Clippers har mistet nogle markante spillere de seneste par år, og “Lob City” er nu definitivt dødt. Først skiftede Chris Paul til Houston, midt i sidste sæson skiftede Blake Griffin til Detroit, og denne sommer tog DeAndre Jordan så sit talent med sig til Dallas. De tre definerede ”Lob City”, og Clippers skal nu opfinde sig selv på ny, hvilket nok ikke for alvor sker før næste år, hvor de kan blande sig i kampen om free agents.

Det bliver derfor en kedelig sæson for Clippers, hvor de kan se storebror Lakers skinne igen, efter det forhold var vendt på hovedet i nogle år.

Western Conference er alt for stærk til, at Clippers kan lege med i spillet om playoff, men de er dog stadig bedre end de dårligste hold i conferencen.

Forventet sæson: 37-45 

Playoff chancer: 15%

12. Dallas Mavericks

Ind: Kostas Antetokounmpo (R), Ryan Broekhoff (R), Jalen Brunson (R), Luka Doncic (R), Devin Harris (DEN), Jalen Jones, DeAndre Jordan (LAC), Daryl Macon (R), Ray Spalding (R) Rashad Vaughn

Ud: Kyle Collinsworth (TOR), Seth Curry (POR), Yogi Ferrell (SAC), Aaron Harrison, Doug McDermott (IND), Johnathan Motley (LAC), Nerlens Noel (OKC)

Mavs er et hold jeg ser frem til at se i denne sæson. De er ikke playoff aktuelle, men de har nogle rigtigt spændende unge spillere, som jeg ser frem til at se. De rykkede op i draften for at sikre sig Luka Doncic, og jeg tror den 19-årige slovener går en lovende fremtid i møde. Han var Real Madrids største stjerne i sidste sæson, vandt Finals MVP i Euroleague og vandt EM med Slovenien i 2017.

I Dallas får han en legekammerat i Dennis Smith Jr., som i sin første sæson snittede 15,2 point og 5,2 assist.

De har også fået tilføjet noget rutine i rebound-maskinen og dunk-kongen, DeAndre Jordan, og spillede Mavericks i Eastern Conference, så kunne de blande sig i playoff ræset allerede i år, men i vest må de nøjes med at slibe deres diamanter, for at gøre dem klar til de næste sæsoner.

Forventet sæson: 36-46 

Playoff chancer: 10%

13. Memphis Grizzlies

Ind: Kyle Anderson (SAS), Jevon Carter (R), Omri Casspi, Jaren Jackson Jr. (R), Shelvin Mack (ORL), Garrett Temple (SAC), Yuta Watanabe (R).

Ud: Mario Chalmers, Deyonta Davis, Tyreke Evans (IND), Myke Henry, Omari Johnson (IND), Jarell Martin(ORL), Ben McLemore (SAC), Kobi Simmons (CLE).

Memphis var horrible sidste år, hvor de sluttede næstsidst i Western Conference med kun 22 sejre. Det var et sandt kaos, hvor stjernen Marc Gasol brokkede sig offentligt, og de endte med at fyre deres træner, David Fizdale. Den elendige sæson hang dog i høj grad sammen med, at Mike Conley kun spillede 12 kampe, og han er en vital del af Grizzlies’ DNA. Hvis han er tilbage og spiller det meste af sæsonen, vil det give 8-10 sejre ift. sidste sæson, men Memphis er ikke playoff aktuelle i den nuværende situation.

De spiller ikke specielt inspirerende basketball, men har tidligere haft et vindergen der gjorde, at de vandt rigtig mange tætte kampe, som gjorde dem til et svært hold at møde for alle – især i Memphis.

Forventet sæson: 32-50

Playoff chancer: 5%

14. Phoenix Suns

Ind: Ryan Anderson (HOU), Trevor Ariza (HOU), Darrell Arthur (DEN), Deandre Ayton (R), Mikal Bridges (R), Isaiah Canaan, Richaun Holmes (PHI), George King (R), Élie Okobo (R).

Ud: Marquese Chriss (HOU), Jared Dudley (BKN), Danuel House (GSW), Brandon Knight (HOU), Alex Len(ATL), Elfrid Payton (NOP), Alec Peters, Tyler Ulis(GSW), Alan Williams(BKN).

2.16 meter høje Deandre Ayton blev taget først i årets draft, og han omtaler sig selv som den næste Shaquille O’Neal. Så har han ligesom sat forventningerne på plads i Phoenix, hvor Shaq selv spillede i to sæsoner i slutningen af karrieren.

Så selvom der ikke bliver spillet playoff basket i Phoenix i 2019, så bliver det naturligvis spændende at følge årets førstevalg, når han oven i købet linker op med et andet ungt stortalent i Devin Booker. Historierne om den næste Shaq-Kobe duo er startet, og de har frie tøjler til at udvikle sig i Phoenix uden nogen form for pres.

Suns sluttede sidst i Western Conference sidste år, det tror jeg ikke de gør i år, men det bliver ikke langt fra. 

Forventet sæson: 28-54

Playoff chancer: 5%

15. Sacramento Kings

Ind: Jamel Artis (ORL), Marvin Bagley III (R), Nemanja Bjelica (MIN), Deyonta Davis (MEM), Yogi Ferrell (DAL), Wenyen Gabriel (R), Ben McLemore (MEM)

Ud: Bruno Caboclo (HOU), Vince Carter (ATL), Jack Cooley, Nigel Hayes, JaKarr Sampson, Garrett Temple(MEM).

Sacremento Queens, som Shaquille O’Neal kaldte dem, dengang de faktisk var relevante at snakke om går en trist sæson i møde. Der har ikke været meget Kings over Sacramento de senere år, og det har selvfølgelig betydet, at de har haft mange høje draftvalg.

Det betyder, at der er masser af ungt talent i holdet, hvor det seneste skud på stammen er årets andetvalg, Marvin Bagley III.

Ungt talent er dog ikke lig sejre i NBA, så de unge knægte kommer til at kæmpe om ikke at ende sidst i Western Conference, selvom det ikke vil gøre organisationen noget, da de så vil få endnu et højt draftvalg. Kings slutter sidst i vest.

Forventet sæson: 25-57 

Playoff chancer: 0%