Andrés Iniesta: Illusionistens sidste trick

Efter 22 år i Barcelona er det slut. Andrés Iniesta forlader efter denne sæson den catalonske hovedstad og efterlader sig en arv, en byrde og en æra.

Af Nicolai Lisberg, Barcelona

Det var en grådkvalt dreng, der for første gang satte sine ben på La Masia. Langt væk hjemmefra. Langt væk fra de trygge rammer. ”Den værste dag i mit liv”, har han selv beskrevet den dag i september 1996, hvor hans forældre vinkede farvel og efterlod en stortudende 12-årig Andrés Iniesta Luján i storbyen Barcelona. Hans forældre overvejede at tage ham med hjem med det samme, men besluttede sig i sidste ende for at give det en chance. Og tak for det.

22 år senere var der igen tårer. Anderledes kunne det næsten ikke være, da en tydelig berørt Iniesta annoncerede, at han stopper i Barcelona efter sæsonen. Foran hele pressen, præsidenten og medspillere fortalte han, at det var tid til at sige farvel. Farvel til den klub han har givet alt, og som han mere end nogen anden spiller har defineret i mere end et årti.

”Siden 2004 har Barcelona ikke haft en mere betydningsfuld spiller end Iniesta,” sagde præsident Josep Bartomeu. Store ord om en spiller, der har delt grønsvær med legender som Puyol, Xavi og Messi – men korrekte ord.

For Andrés Iniesta har mere end nogen anden spiller – måske i historien – defineret Barcelona. På banen har han insisteret på at spille på den eneste måde, han nogensinde har kendt til. Med bolden tæt ved fødderne, hurtig i handling og endnu hurtigere i tanke. Tiqui-taca blev som begreb formentlig allerede opfundet i slut 80’erne, men det var Iniesta, der med sine bevægelser, sin rytme og sine afleveringer for alvor definerede udtrykket. Altid i perfekt balance, altid i kontrol og med en uforlignelig evne til aldrig at fremstå presset, selvom han var omringet af op til flere modspillere.

El Illusionista (illusionisten), blev han døbt, og som en magiker var han i stand til at forudse situationer, før de opstod. Ren og skær elegance.

Hele Spaniens Andrés

Til sommer er det så slut. Ni mesterskaber, seks Copa del Rey titler og fire Champions League triumfer er det blandt andet blevet til. Han vil blive savnet i Catalonien, hvor han også udenfor banen var alt det, Barcelona gerne vil være. Mes que un Club lyder det lidt selvhøjtidelige slogan, som gerne skal indikere, at Barcelonas betydning rækker langt videre ud, end det der sker på grønsværen. Hvor meget sandhed der fortsat er i det slogan, er en anden diskussion, men lad os her nøjes med at konkludere, at Iniesta om ikke andet er mes que un jugador. Mere end en spiller.

Hans popularitet rækker langt ud over Camp Nou. Hos rivalerne fra Espanyol er han elsket og respekteret, efter han dedikerede det afgørende mål i VM-finalen til sin gode ven og tidligere Espanyol-anfører Dani Jarque, der var død af et pludseligt hjertestop et år forinden. ”Dani Jarque – altid med os” stod der på trøjen, under landsholdstrøjen, da han fejrede det afgørende mål mod Holland.

”Jeg gjorde det, fordi jeg følte det så dybt. Langt vigtigere end rivalitet, dit hold eller dine farver er det at være et godt menneske,” lød forklaringen bag budskabet.

Målet i VM-finalen gav ham stående ovationer på El Sardinero og Vicente Calderón. Og hyldesten af Dani Jarque gav ham det også seks måneder senere i el derbi barcelona, da bannere med teksten ”Gracias, Andrés, blev ledsaget af taktfaste klapsalver fra Espanyols fans.

I november 2015 blev han den blot tredje Barcelona-spiller i historien efter Maradona og Ronaldinho til at blive klappet ud af Bernabéu efter en af de største præstationer i karrieren, og i sidste uge rejste hele stadion sig, inklusiv Sevillas fans, for at hylde ham for endnu en stor præstation i Copa del Rey finalen. Hans finale.

Iniesta skal ikke længere tørne ud for Barcelona i næste sæson, men det er hele Spanien, han forlader.

Manden til de store kampe

At finalen mod Sevilla endte i et stort personligt triumftog var den rette og forventelige afslutning på en glorværdig karriere. Siden han fredag annoncerede sit stop, har flere nuværende og tidligere holdkammerater stået i kø for at ytre deres respekt for en af spillets allerstørste. En spiller der blot voksede i takt med kampens betydning.

Finalen i sidste uge mod Sevilla. VM-finalen i 2010. Præstationerne ved EM i 2012. Det udlignende mål mod Chelsea på Stamford Bridge i Champions League semifinalen i 2009. De største spillere leverer i de store kampe, og det gjorde Iniesta.

Ikke at nogen nogensinde har været i tvivl. Da han første gang skulle træne med førsteholdet, bad Pep Guardiola sine medspillere om at huske den dag, ”hvor de for første gang trænede med Andrés.” Omtrent samme dag hvor han fortalte Xavi de berømte ord:

”Du kommer til at afløse mig, men den her fyr kommer til at afløse os alle”.

Mikel Arteta har senere fortalt, hvordan han bad til, at Andrés Iniesta ville få sit gennembrud for FC Barcelona, da de begge spillede for La Masia, ”For hvis ikke han slår igennem, så har vi andre ikke en chance!”

Pasillo de Iniesta

670 kampe senere for Barcelona, og Artetas håb må siges at været gået i opfyldelse. Iniesta slog ikke bare igennem. Han erobrede Barcelona og endte med at definere en klub og en filosofi.

Tårerne trillede hos Iniesta, da han offentligt sagde farvel til den klub, han med egne ord skylder alt. Men hvis der blandt ledelsen i Barcelona også har været vådt i øjenkrogene, er det fuldt forståeligt. Med Iniestas farvel mister Barcelona en stor del af den tilbageværende Barcelonisme. De mister en spiller, der har givet dem så mange oplevelser og særlige momenter. Andrés Iniesta efterlader en arv og en byrde, for hvordan afløser man manden, der med Guardiolas ord har afløst dem alle? Hvordan afløser man en spiller, der både på og udenfor banen med sin ynde og elegance var en kunstner og en gentleman? Hvordan afløser man Andrés Iniesta?

Det er de tanker, Barcelonas ledelse gør sig og forhåbentlig allerede har gjort sig. Det er det, Barcelonas fans, og tilhængere af fodbold i al almindelighed, skal til at forholde sig til, når manden med nummer 8 på ryggen ikke længere svæver ind på Camp Nou og stadions rundt om i Europa.

Til sommer er det slut for Iniesta i Barcelona. Karrieren fortsætter formentlig lidt endnu i Kina, men det er et farvel på den allerstørste scene. En lille håndfuld La Liga kampe og en VM-slutrunde har vi at nyde Illusionisten udføre sine sidste tricks i.

Den sidste kamp i sæsonen mod Real Sociedad er allerede udråbt til den store Andrés Iniesta dag, og da Barcelona sikrede sig titlen søndag aften mod Deportivo La Coruña – Iniestas niende af slagsen – blev det med en æresport inden kampen.

Officielt for at hylde Barcelonas sejr i Copa del Rey, men lukkede man øjnene et kort øjeblik, kan man måske bilde sig ind, at det også er en hyldest til Andrés Iniesta. Det var trods alt hans finale, ligesom det har været hans Barcelona i 22 år.

Tak for alt, Andrés.